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曾向外星人发送过信息,还发现了水星的秘密!工作了57年的阿雷西博望远镜将被拆除

原标题:曾向外星人发送过信息,还发现了水星的秘密!工作了57年的阿雷西博望远镜将被拆除

位于波多黎各的阿雷西博射电望远镜遭遇了“中年危机”。今年以来, 支撑这个900吨重设备的两根关键钢缆发生断裂,让整个望远镜都处于崩溃边缘。

曾向外星人发送过信息,还发现了水星的秘密!工作了57年的阿雷西博望远镜将被拆除

11月19日,经过专业工程评估,美国国家科学基金会(NSF)认定,修复工作太过危险,甚至试图稳定设备、测试钢缆,都有可能造成整体结构崩塌。于是,NSF决定拆除该望远镜的大型反射面盘。这意味着, 工作了57年的阿雷西博终于要“退休”了。

“中国天眼”的老前辈

阿雷西博直径305米,建成于1963年。直到2016年被“中国天眼”(即FAST,500米口径球面射电望远镜)超过之前,它都是世界上最大的单口径射电望远镜。

尽管遭受到含盐热带空气的盐雾腐蚀,但阿雷西博的钢缆过去从未发生过不同钢缆同时断裂的情况。

2020年8月,4号塔楼上一根辅助钢缆跌落,在望远镜反射面盘上划出了一道30米长的裂缝。用来更换的钢缆要12月才到,维修资金还没到位。11月6日,工作人员检查发现,同一塔楼上一根能承重544吨的主钢缆,在承重283吨的情况下断裂。其他主钢缆也有部分断裂的情况。

曾向外星人发送过信息,还发现了水星的秘密!工作了57年的阿雷西博望远镜将被拆除

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8月,一根辅助钢缆跌落,在反射面盘上划出了一道30米长的裂缝。

工作人员怀疑,2017年的玛丽亚飓风和近期的地震袭击,加剧了钢缆断裂的风险。“剩余钢缆中的每一根都支撑着比以前更多的重量,增加了再断一根钢缆的可能性,那将导致整个结构崩溃。”

曾让科幻小说瞬间变得过时

过去的半个世纪,无论在科学界,还是流行文化中,阿雷西博望远镜都是当之无愧的“偶像明星”。

阿雷西博最早的发现和水星有关。在很长一段时间里,大家都认为水星被太阳潮汐锁定,永远一面白天、一面黑夜。这个设定想来很酷,于是成了很多科幻小说家的灵感来源。

但是按照阿雷西博收集到的数据,天文学家第一次准确算出水星自转相当于地球上59天,而非先前推测的88天(水星公转周期)。也就是说, 水星每公转2周,同时自转3圈,昼夜会出现更替。

这一发现“坑”了不少科幻小说作者,包括美国著名科幻小说作家阿西莫夫。他曾在一部太空侦探小说中将水星被太阳潮汐锁定作为破案证据。这一核心情节在阿雷西博望远镜的发现面前,瞬间变得过时了。

探测近地小行星的好手

1974年,阿雷西博望远镜探测到一对正在发射引力波的旋转脉冲星。这一发现成为1993年的诺贝尔物理学奖。

1992年,天文学家通过阿雷西博望远镜,首次发现了围绕系外恒星运行的行星。天文学家试图从这些类似地球的行星中,寻找外星生命的痕迹。

1995年,阿雷西博酷炫的外形,让它成为007系列电影《黄金眼》的取景地之一。皮尔斯·布鲁斯南饰演的詹姆斯·邦德,与反派埃里克实际上在阿雷西博望远镜展开最后的对决。

首个可重复的快速射电暴也是通过阿雷西博望远镜得到证实。此前,这种神秘天文现象被许多人认为是外星文明与地球沟通的方式。而如今,我们知道的更多了——快速射电暴其实来自于宇宙中的磁坨星。

阿雷西博望远镜最近几年干得最多的,还是探测近地小行星。科学家利用它的雷达功能,来描绘出接近地球轨道的小行星,计算它们的精确位置,进而找到避免未来碰撞的方法。为此,美国宇航局(NASA)的“近地天体观测项目”为阿雷西博望远镜提供了总共三分之一的财政预算。今年8月出事前,总共有250多名科学家正在利用阿雷西博望远镜进行各项研究。

向外星人发送过“阿雷西博信息”

阿雷西博望远镜反射面盘上方,有一个悬空的三角形设备平台。它能帮助望远镜瞄准宇宙的不同部位。这个平台配备了接收器、传输线路和一个精确聚焦无线电的复杂反射器系统。

这也正是阿雷西博最酷的地方。它不仅能接收信息,还能对外发送信息。于是,它成了最早的“外星人猎手”。

1974年,为庆祝阿雷西博改造成功, 当时的负责人弗兰克·德雷克在那里代表全人类,向距离地球2.5万光年的球状星团M13,发送了“阿雷西博信息”,其中包含人类的DNA、人类所用的数字体系、太阳系和阿雷西博望远镜本身等信息。

曾向外星人发送过信息,还发现了水星的秘密!工作了57年的阿雷西博望远镜将被拆除

向外星人发射的阿雷西博信息

而如今,德雷克坦言他一点也不想登上那个悬空平台,回忆当年往事。“你会被卡住,无处可逃。”他说。

如何安全拆除成为最头疼的问题

如果发生问题的4号塔楼倒塌,悬空平台要么会跌落到反射面盘中,要么会坠入附近的悬崖。紧接着,其他三座承重塔可能都会倒入周围的丛林中。

按照独立工程公司的评估,即使不去碰阿雷西博望远镜,它也会在不久的将来自行倒塌。但这种无法预料、不可控的崩塌方式可能会对附近天文台的工作人员造成威胁。有关负责人仍没有清晰透露阿雷西博将会被如何拆除。潜在的拆除方式,包括使用直升机,甚至是爆破拆除。

不过,NSF的官员强调了阿雷西博对于波多黎各当地的重要性——它不仅提供了工作,还带来了大量游客。因此, 他们也不希望完全拆除,而是保留部分设施,让阿雷西博发挥“余热”。

记者 金弘彬 综合报道

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